แม่น้ำเทมส์เปลี่ยนจากการ ‘ตายทางชีวภาพ’ เป็นแม่น้ำที่สะอาดที่สุดแห่งหนึ่งของโลกในรอบ 60 ปีได้อย่างไร

อาจทำให้คุณแปลกใจที่รู้ว่าแม่น้ำเทมส์ถือเป็นหนึ่งในแม่น้ำที่สะอาดที่สุดในโลกที่ไหลผ่านเมือง สิ่งที่น่าประหลาดใจยิ่งกว่านั้นก็คือ การมาถึงสถานะนั้นเพียง 60 ปีหลังจากที่นักวิทยาศาสตร์ได้ประกาศให้ “เสียชีวิตทางชีววิทยา” โดยนักวิทยาศาสตร์ที่พิพิธภัณฑ์ประวัติศาสตร์ธรรมชาติในลอนดอน แม้จะมีการฟื้นตัวที่น่าทึ่งนี้ แต่ก็ไม่มีที่ว่างสำหรับความพึงพอใจ – แม่น้ำเทมส์ยังคงเผชิญกับภัยคุกคามใหม่และเพิ่มขึ้นจากมลพิษ พลาสติก และจำนวนประชากรที่เพิ่มขึ้น

แม่น้ำเทมส์วิ่งเป็นระยะทางกว่า 360 กม. จาก Kemble ใน Gloucestershire ไปยัง Southend-on-Sea ใน Essex ซึ่งไหลลงสู่ทะเลเหนือ เมื่อแบ่งลอนดอนออกเป็นสองส่วน ก็ได้รับแรงกดดันจากการเพิ่มจำนวนชาวเมืองตั้งแต่ยุคกลาง

แม่น้ำกลายเป็นแหล่งเก็บขยะ โดยมีส้วมซึมรั่วและขยะทิ้ง ทำให้ลำน้ำสาขาหลายแห่งไหลลงสู่ท่อระบายน้ำทิ้ง แม่น้ำสายเล็ก ๆ เหล่านี้หลายสายอยู่ใต้ถนนในลอนดอนซึ่งปกคลุมมานานเพื่อซ่อนกลิ่นเหม็น: Fleet ซึ่งไหลจาก Hampstead และเข้าสู่แม่น้ำเทมส์ที่ Blackfriars น่าจะเป็นที่รู้จักกันดีที่สุด

ฟางเส้นสุดท้ายคือฤดูร้อนปี 1858 หรือที่เรียกกันว่า Great Stink เมื่อปริมาณขยะมนุษย์และของเสียจากอุตสาหกรรมในแม่น้ำในระดับสูงขับไล่ผู้คนออกจากลอนดอน วิศวกรโยธา Sir Joseph Bazelgette ได้รับมอบหมายให้สร้างเครือข่ายสิ่งปฏิกูลเพื่อบรรเทาปัญหาซึ่งยังคงใช้อยู่ในปัจจุบัน สิ่งที่ตามมาคือการปรับปรุงเครือข่ายมานานกว่าศตวรรษ รวมถึงการอัปเกรดระบบบำบัดน้ำเสีย และติดตั้งห้องสุขาในครัวเรือนที่เชื่อมโยงกับระบบ

การวางระเบิดทั่วเมืองในช่วงสงครามโลกครั้งที่สองได้ทำลายเครือข่ายบางส่วน ทำให้สิ่งปฏิกูลดิบไหลเข้าสู่แม่น้ำอีกครั้ง ยิ่งไปกว่านั้น เมื่อแม่น้ำเทมส์ขยายและไหลช้าลงในใจกลางกรุงลอนดอน อนุภาคตะกอนละเอียดจากลำน้ำสาขาจะตกลงมาที่ก้นแม่น้ำ สิ่งเหล่านี้และยังคงมีการปนเปื้อนอย่างหนักด้วยโลหะหนักหลายชนิดจากถนนและอุตสาหกรรม ทำให้เกิดสิ่งแวดล้อมทางน้ำที่เป็นพิษ

บลิทซ์สงครามโลกครั้งที่สองในลอนดอนตะวันออก เครดิตภาพ: Wikimedia Commons

เพื่อให้ปลาส่วนใหญ่เจริญเติบโตได้ น้ำที่พวกมันอาศัยอยู่ต้องมีออกซิเจนละลายน้ำอย่างน้อย 4 มิลลิกรัม-5 มิลลิกรัมต่อลิตร การวัดในช่วงทศวรรษ 1950 แสดงให้เห็นว่าระดับออกซิเจนที่ละลายในน้ำในแม่น้ำเทมส์มีความอิ่มตัวเพียง 5%: เทียบเท่าคร่าวๆ ที่ 0.5 มก./ลิตร นั่นหมายความว่าแม่น้ำสามารถรองรับสัตว์น้ำที่ไม่มีกระดูกสันหลังได้เพียงไม่กี่ชนิดเท่านั้น เช่น คนแคระและตัวอ่อนแมลงวัน

สำหรับแม่น้ำเทมส์ 20 ไมล์ที่ไหลผ่านใจกลางกรุงลอนดอน ระดับออกซิเจนที่ละลายในน้ำนั้นไม่สามารถวัดได้ด้วยซ้ำ และจากเมืองคิวไปยังเกรฟเซ็นด์ ซึ่งเป็นแม่น้ำที่มีความยาว 69 กม. ไม่มีการบันทึกปลาในปี 1950 การสำรวจในปี 2500 พบว่าแม่น้ำไม่สามารถดำรงชีวิตได้ และในที่สุดแม่น้ำเทมส์ก็ได้รับการประกาศให้เป็น “ความตายทางชีววิทยา”

กระแสน้ำเปลี่ยน

ด้วยความพยายามอย่างมากจากผู้กำหนดนโยบาย ชะตากรรมของแม่น้ำก็เริ่มเปลี่ยนไป ตั้งแต่ปี พ.ศ. 2519 สิ่งปฏิกูลทั้งหมดที่เข้าสู่แม่น้ำเทมส์ได้รับการบำบัด และกฎหมายระหว่างปี 2504 ถึง 2538 ช่วยยกระดับมาตรฐานคุณภาพน้ำ

การแปรรูปบริษัทน้ำภายใต้การนำของนายกรัฐมนตรีมาร์กาเร็ต แทตเชอร์ของอังกฤษ ยังได้เห็นการจัดตั้งหน่วยงานป้องกันแม่น้ำแห่งชาติในปี 1989 ตลอดจนการนำการตรวจสอบทางชีวภาพมาใช้ นี่คือระบบการให้คะแนนที่ชาญฉลาดซึ่งวัดมลพิษโดยการนับสัตว์ไม่มีกระดูกสันหลังขนาดใหญ่ เช่น แมลงเม่า หอยทาก หรือแมลงปีกแข็งที่พบในแม่น้ำ จากนั้นให้คะแนนแต่ละสายพันธุ์ตามความทนทานต่อระดับออกซิเจนที่ละลายในน้ำต่ำ คะแนนโดยรวมที่ต่ำหมายความว่าแม่น้ำไม่สามารถค้ำจุนสิ่งมีชีวิตที่ต้องการออกซิเจนได้ ดังนั้นสุขภาพจึงไม่ค่อยแข็งแรง

แม่น้ำเทมส์ไหลผ่านใจกลางกรุงลอนดอน มีสัตว์ไม่มีกระดูกสันหลังจำนวนมาก รวมทั้งปลิงจำนวนมาก เครดิตภาพ: Veronica Edmonds-Brown/ ผู้แต่งให้ไว้

ด้วยเหตุนี้ จุดเปลี่ยนหลักประการหนึ่งในสุขภาพของแม่น้ำเทมส์คือการติดตั้งเครื่องให้ออกซิเจนขนาดใหญ่หรือ “ฟองอากาศ” เพื่อเพิ่มระดับออกซิเจนที่ละลายในน้ำ การประปาของแม่น้ำเทมส์ได้พัฒนาเครื่องสร้างออกซิเจนต้นแบบโดยใช้เรือบรรทุกในแม่น้ำในช่วงต้นทศวรรษ 1980 สิ่งนี้ถูกแทนที่ด้วย “Thames Bubbler” แบบขับเคลื่อนด้วยตนเองในปี 2531 และเปิดตัวเรือลำที่สามในปี 2542 โดยร่วมกันมีหน้าที่รับผิดชอบในการรักษาระดับออกซิเจนให้อยู่ในระดับที่เพียงพอต่อการเติบโตของประชากรปลา

ปลาบากบั่นเป็นปลาสายพันธุ์แรกที่กลับสู่แม่น้ำเทมส์อย่างเป็นทางการในปี 2510 ตามด้วยปลาน้ำจืด 19 ตัวและสัตว์ทะเล 92 สายพันธุ์ เช่น ปลากะพงและปลาไหลลงสู่ปากแม่น้ำและแม่น้ำเทมส์ตอนล่าง การกลับมาของปลาแซลมอนในช่วงทศวรรษที่ 1980 เป็นเครื่องหมายที่น่าตื่นเต้นสำหรับนักอนุรักษ์ และในปัจจุบันมีการบันทึกปลาประมาณ 125 สายพันธุ์ โดยที่สายพันธุ์แปลกใหม่ เช่น ม้าน้ำ แม้จะมองเห็นได้เป็นครั้งคราว

ทรายแดง หอก ปลาแซลมอน ปลาคอน ปลาแดซ ปลาไหล และปลาเทราท์เป็นสายพันธุ์ที่สามารถพบได้ในแม่น้ำเทมส์ เครดิตภาพ: Peter O’Connor / Flickr (CC BY-ND)

บนพื้นผิว การฟื้นตัวนี้น่าทึ่งมาก แต่ยังมีประเด็นที่ลึกกว่าและยังไม่ได้รับการแก้ไขเกี่ยวกับตะกอนปนเปื้อนที่ยังคงไหลเข้าสู่แม่น้ำ แม้ว่าภาวะเศรษฐกิจถดถอยในทศวรรษ 1990 จะทำให้อุตสาหกรรมต่างๆ สูญเสียไปจากการสูบน้ำของเสียลงในแม่น้ำเทมส์ แต่ระดับมลพิษทางน้ำก็ไม่ลดลงอย่างมีนัยสำคัญตั้งแต่นั้นเป็นต้นมา ตัวอย่างเช่น โลหะหนักสามารถติดอยู่กับอนุภาคดินเหนียวในท้องแม่น้ำได้นานหลายทศวรรษ ทำอันตรายหรือฆ่าสิ่งมีชีวิตที่กลืนกินพวกมัน

สัตว์ไม่มีกระดูกสันหลังส่วนใหญ่ไม่สามารถอยู่รอดหรือขยายพันธุ์ในสภาพแวดล้อมที่เป็นพิษเช่นนี้ ทิ้งปลิงและตัวอ่อนแมลงวันเพื่อครอบงำสัตว์ในแม่น้ำ สารปนเปื้อนที่เป็นอันตรายอื่นๆ มาจากไมโครพลาสติกและยาที่ละลายน้ำได้ เช่น เมตฟอร์มิน ซึ่งระบบบำบัดน้ำเสียไม่สามารถกรองออกได้ ไม่ทราบผลกระทบของยาเหล่านี้ต่อสิ่งมีชีวิตในน้ำ

พบแมวน้ำว่ายน้ำตามความยาวของแม่น้ำเทมส์ เครดิตภาพ: Tambako the Jaguar / Flickr (CC BY-SA)

ท่อระบายน้ำทิ้งและน้ำผิวดินทั่วลอนดอนตอนเหนือถูกขยายออกไปโดยระบบที่เดิมออกแบบมาสำหรับคนน้อยกว่าห้าล้านคน แต่ปัจจุบันมีผู้ใช้มากกว่าสิบล้านคน ปัจจุบัน “ท่อระบายน้ำขนาดใหญ่” ระยะทาง 25 กม. แห่งใหม่กำลังถูกสร้างขึ้นภายใต้ลอนดอนเพื่อรองรับน้ำหนักที่เพิ่มขึ้นนี้ แม้ว่าคาดว่าจะแล้วเสร็จภายในปี 2568 แต่จะไม่เพียงพอสำหรับตัวมันเอง

จำเป็นต้องมีการลงทุนเพิ่มเติมในโครงสร้างพื้นฐานการระบายน้ำใหม่ทั่วทั้งเมือง เพื่อหลีกเลี่ยงความเสียหายจากคลื่นพายุซัดฝั่งและน้ำท่วมบ่อยครั้งขึ้นเรื่อยๆ หากเราต้องการหลีกเลี่ยงอันตรายต่อสุขภาพที่ได้มาอย่างยากลำบากของแม่น้ำที่มีชื่อเสียงของลอนดอน

Veronica Edmonds-Brown เป็นอาจารย์อาวุโสด้านนิเวศวิทยาทางน้ำที่มหาวิทยาลัย Hertfordshire

บทความนี้ปรากฏตัวครั้งแรกใน The Conversation

.

(Visited 1 times, 1 visits today)

Be the first to comment

Leave a comment

Your email address will not be published.


*